Sneakercleaners

In de Tuinstraat, midden in het Dwaalgebied, zal je er waarschijnlijk al honderden keren langs gelopen of gefietst zijn: Sneakercleaners. Je wist het waarschijnlijk niet, maar hier kan je niet alleen (zoals de naam doet vermoeden) je sneakers laten repareren of reinigen, maar je gehele assortiment aan schoenen! Ondernemer Kevin -en tevens trotse Tilburger- vertelde ons meer over zijn uit de hand gelopen hobby.

Wat doet Sneakercleaners?

“De kerntaak van Sneakercleaners is het hoofdzakelijk bezig zijn met het reinigen van sneakers. Afgelopen jaar zijn wij begonnen met een uitbreiding. Waar wij voorheen alleen sneakers reinigden, repareren we ze nu ook. Als je schade aan je schoenen hebt kan je ook bij ons terecht. Dan kun je denken aan lak schade, maar ook aan ander soort grotere schade. We zijn ooit begonnen met enkel het reinigen van sneakers, maar tegenwoordig zien wij hier allerlei soorten schoenen binnenkomen. Van zakelijke schoenen, tot laarzen, tot sneakers.

Daarnaast adviseren wij mensen. Er zijn natuurlijk ook genoeg mensen die het reinigen van hun schoenen thuis liever zelf doen, omdat ze een bepaalde emotionele waarde aan hun schoen hechten. We hebben een flinke webshop en inmiddels nu ook een winkel (compleet in kerstsfeer) waar het onderhoud van je sneakers helemaal centraal staat. Inmiddels doen we ook aan sneakerreselling. Niet zomaar sneakers, maar alleen exclusieve sneakers waar maar een beperkte oplage van is.”


Waar komt het idee vandaan?

“Het is eigenlijk een gigantisch uit de hand gelopen hobby. Mijn achtergrond is horeca, dat heb ik 18 jaar lang gedaan. In 2017 had ik een ander idee. De horeca deed ik nog steeds heel graag, alleen werd de concurrentie steeds groter. Toen ben ik bij mezelf nagegaan wat ik naast horeca nog meer leuk vond en sneakers is daar altijd een onderdeel van geweest. Vervolgens ben ik begonnen bij vrienden en familie om sneakers te reinigen en ben ik gaan zoeken of zo’n dergelijke service al bestaat. In het buitenland is het een bekender fenomeen.

In eerste instantie ben ik begonnen om het op een traditionele ambachtelijke manier te doen. Om wat meer naamsbekendheid te creëren ging ik langs festivals en evenementen en vanaf toen is het balletje echt pas gaan rollen, totdat het in 2018 een vogelvlucht nam. Toen kwam Hotel Mercure op mijn pad en zij boden ons aan om een pop-up store te starten in het hotel tijdens de Tilburgse Kermis. Dat hebben wij gedaan als ‘try-out-‘ en dat bleek een denderend succes te zijn. Daar hebben we ongeveer 3 maanden gezeten en toen kwam het pand vrij waar we momenteel in zitten, midden in het Dwaalgebied. Sindsdien zijn wij alleen nog maar aan het groeien.”

Foto door ShareOn Media

Met wie run je de zaak?

“Hoofdzakelijk alleen, want ik ben zelfstandig ondernemer. Inmiddels heb ik een uitgebreid team aan werknemers opgebouwd. Door corona is het momenteel een beetje wisselend; op het ene moment heb je een groter team, op een ander moment heb je weer een kleiner team. Gemiddeld genomen heb ik 6 man in dienst.

In Rotterdam zijn wij inmiddels ook gestart, maar daar staat het concept nog in haar kinderschoenen. Daar is het nu nog een drop-off punt aan huis. We zien wel dat hier steeds meer mensen de weg beginnen te vinden en dat we hier ook weer snel verder kunnen groeien.”

Waarom heb je voor de huidige locatie gekozen?

“Het pand waar wij momenteel in zitten aan de Tuinstraat kwam vrij, net op het moment dat wij aan het zoeken waren. Het is een ideale locatie, want er lopen en fietsen heel de dag mensen langs. Dat is precies waar je met een niet-Nederlands iets als dit zou willen zitten, dus dat is top! Daarnaast vind je hier de wat meer apartere winkeltjes en boetiekjes, dus wat dat betreft hadden we daar al veel raakvlakken mee. En niet te vergeten: de Dwalerij! In eerste instantie hadden wij ook een oogje op een pand aan de Noordstraat, maar achteraf gezien zijn we blij dat we daar niet voor hadden gekozen. Als we daar gevestigd hadden gezeten, hadden we binnen een maand weer moeten verhuizen, omdat het zo erg storm liep in de zaak.”

Wie zijn je voornaamste klanten?

“Dat loopt echt gigantisch ver uiteen. Heel veel mensen verwachten dat er een jongere doelgroep in zit, maar dat is totaal niet het geval. Ik omschrijf het vaak als: van student in de stad, tot oma Annie van op de hoek, tot moeder Janneke die een gezin heeft van 3 kinderen waar de kids hebben gevoetbald met net nieuwe Nikes, tot mensen uit de rap scene. Wij horen vaak terug van klanten dat onze zaak een soort algemene huiskamer is van en voor iedereen. Iedereen kan namelijk bij ons terecht! Oma Annie komt met haar Gabor schoentjes die ze al heel haar leven heeft naar ons toe om ze weer toonbaar te maken. Een andere klant komt weer met een verzamelobject en hij had graag een klein vlekje van zijn schoenen af willen hebben. Er komen ook wel eens verzamelaars binnen die een collectorsitem hebben waar één minuscuul zandvlekje op zit. Je ziet hier echt van alles.”

Wat grappig om te horen dat je toch zoveel verschillende soorten schoenen behandeld, ondanks de naam van je zaak.

“Voornamelijk behandelen wij sneakers en dat wordt natuurlijk ook wel veroorzaakt door de naam van de zaak. Echter zien wij wel dat er steeds meer gevarieerde schoensoorten bij ons binnenkomen die een opknapbeurt nodig hebben. Nu begint het herfstseizoen en krijgen wij tientallen Timberlands, laarzen, maar ook bijvoorbeeld Isabel Marant schoenen binnen. Dat is een duur designermerk voor (jonge)dames, maar deze groep mensen vindt dus óók de weg naar mijn winkel. Grappig genoeg krijgen wij ook vaak een de vraag van klanten over producten die totaal niet op schoenen lijken. Zo kwam er een keer een klant langs met de vraag of wij zijn gestoffeerde radio konden opkalefateren. Handtasjes, portemonnees of zelfs een koptelefoon met lichte lakschade, je verzint het zo gek nog niet.”

Hebben jullie samenwerkingen?

“Wij zijn met een aantal samenwerkingen bezig. Er komen samenwerkingen aan met de winkelstraat, maar ook Bakkerij Bart. Wij zien dat veel kleine bedrijven ons vaak benaderen, in plaats van andersom. Vaak zijn dat bedrijven uit de sneaker scene.

Ook hebben we samenwerkingen in de vorm van evenementen en dan heb ik het over evenementen vanuit de universiteit tot sneakerwinkel Pleasure, tot de designeroutlet in Roosendaal, tot Bataviastad.”

Hoe is de band met andere lokale ondernemers?

“Heel erg goed. Het gaat allemaal over het elkaar gunnen en elkaar helpen, zeker in deze moeilijke tijd. We zien elkaar ook niet als concurrentie maar als concullegae. Je kan een hoop van elkaar leren en er is eigenlijk geen enkele onderneming waarvan de band niet goed is of waar ik het niet mee kan vinden. Soms komt iets leuks ook tot stand uit onverwachte hoek. Vorige week sprak ik iemand die in de wijnhandel zit. Hij vertelde dat hij vaak de vraag kreeg dat wanneer mensen wijn over hun schoenen morsen, of hij daar een oplossing voor wist. Vervolgens benaderde hij mij en op die manier kun je heel creatief omgaan met dit soort alledaagse problemen.

Onlangs ben ik gaan samenwonen met mijn vriendin in Rotterdam. Door corona konden wij de fysieke pop-up store in Rotterdam nog niet verwezenlijken helaas. Ik heb er heel bewust voor gekozen om onze fysieke pop-up store in Tilburg te houden, omdat er geen enkele stad is waar het ondernemen zo fijn is als dat in Tilburg! Ter illustratie: zelfs vanuit de Gemeente krijg ik bijzonder veel steun en feedback op mijn business. Ofwel advies, of tips hoe bepaalde problemen te verhelpen, heel erg fijn! Tilburg is een hele fijne stad om met je gevestigde onderneming te zitten.”

Heb jij een connectie met de buurt om je heen?

“Ja, absoluut! Zeker hier in het Dwaalgebied, een warme buurt, lijkt het soms wel eens één grote familie, dus wat dat betreft zijn wij ook gewoon onderdeel van de buurt. Iedereen houdt elkaar ook constant in de gaten en dat vertaalt zich ook in hele kleine dingen. Bijvoorbeeld: de overbuurvrouw die even een huissleutel komt afgeven in een envelop, of een overbuurvrouw die binnen komt wandelen met de vraag of ik haar thuis even kan helpen met een ladder. Dit is natuurlijk geheel wederkerig.”

Winkel jij zelf graag lokaal?

“Liever lokaal dan landelijk, wat dat betreft. In andere steden vind ik het leuk om oude pandjes op te zoeken en te kijken hoe ze het op andere plekken aanpakken. De inspiratie die ik daar dan op doe, neem ik mee naar Tilburg. Ik denk dat ik ook wel kan zeggen dat ik een trotste Tilburger ben. In andere steden vind ik vaak niet waarvoor ik kom en in Tilburg is het gelijk raak. Mogelijk komt dat doordat ik de weg ken hier, maar ook het feit dat het hier een groot dorp is en dat het wat compacter en minder massaal is. Daardoor ben ik liever hier, dan ergens anders.”

Tot slot; bij welke 3 zaken kom jij graag in Tilburg?

“Hele grote gewetensvraag die je me stelt, voordat ik er dadelijk een vergeet te noemen. Omdat mijn horeca hart er nog steeds klopt, kom ik nog altijd graag bij Bagels & Beans. Dat komt ook omdat er daar een thuisgevoel heerst, het een kleine zaak is en de ondernemer vaak ook achter de toonbank te vinden is.

Qua sneakerwinkel, blijf ik altijd wel een warm hart houden voor Re-Issue. Dat is een van de weinige private sneakerwinkels die in het centrum zitten met een vergelijkbaar verhaal als ik; een lokale ondernemer die nog steeds gewoon zijn ding aan het doen is.

Ik moet ook zeggen dat ik restaurantjes als Gember & Sereh een top aanvulling vind voor Tilburg. Dat heeft te maken met de sfeer en de look & feel die het uitstraalt.”